Многолетнее опушенное травянистое растение из семейства мальвовых (Malvaceae), до 1,5 м высотой, с мощной корневой системой, состоящей из толстого короткого корневища, главного одревесневающего корня, проникающего на глубину более 2 м, и боковых мясистых корней. Стебли одиночные или их может быть 6—10, слабоветвистые. Листья очередные, на черешках, верхние цельные, яйцевидные, средние и нпжние трех- или пятилопастные с вытянутой верхушкой, по краю городчато-зубча- тые. Цветки пятичленные, правильные, розовые или бело-розовые, обоеполые, до 2,5 см в поперечнике, расположены в пазухах верхних и средних листьев на коротких цветоножках. Плод — плоская, дисковидная, дробная многосемянка из 15—25 плодиков, по спинке густо покрытых звездчатыми волосками. Цветет с июня до сентября, плоды созревают в июле — октябре.
Растет на солонцеватых влажных лугах, в зарослях кустарников, по берегам водоемов, в поймах рек

Рис. 3. Алтей лекарственный


в европейской части СССР, в Западной и Восточной Сибири, в Казахстане и Средней Азии. С лекарственными целями алтей лекарственный культивируют в специализированных совхозах на значительных площадях на Украине и Кубани. Наряду с алтеем лекарственным в медицине используют сырье других близких видов: алтея армянского (A. armeniaca Теп.), алтея тауринского (A. tauri- nensis DC.) и алтея коноплевого (A. cannabina L.), произрастающих на Кавказе.
Лекарственным сырьем у алтея являются корневища и корни. Они содержат до 35% слизистых веществ, определяющих целебные свойства препаратов алтея. Кроме того, в корнях содержится много крахмала (до 37%), тростниковый сахар (до 8%), пектиновые вещества (до 16%). Реже в качестве лекарственного сырья используют цветки и листья алтея.
Корни алтея заготавливают рано весной (март —май) или осенью (сентябрь — ноябрь). На культурных плантациях их выпахивают осенью, обычно на второй год после посева. Выкопанные корни отряхивают от почвы, обрезают стебли и мелкие корешки, складывают в корзины и быстро моют в холодной (желательно проточной) воде, не допуская ослиз- нения. Затем их режут на куски длиной 10—20 см, а толстые отрезки еще и вдоль на 2—4 части, и сушат, очистив предварительно от пробки. Сушить сырье можно в теплом проветриваемом помещении, на русской печи или в духовке при температуре 35—40°, в хорошую погоду — на улице, под открытым небом, разостлав его тонким слоем. Хранить его нужно в сухом месте, так как оно быстро плесневеет. Срок годности сухого сырья 3 года.
Препараты алтея применяют в медицине и ветеринарии с древних времен. Они входят в фармакопеи большинства стран, в том числе и в
Государственную фармакопею СССР. Современная медицина применяет алтей в качестве противовоспалительного, обволакивающего и отхаркивающего средства. Его назначают преимущественно при катаральном состоянии глотки и дыхательных путей, воспалепии мочевых путей, острых воспалениях в желудочно-кишечном тракте. Слизистые вещества алтея уменьшают воспалительные явления при язвенных процессах на слизистых оболочках (особенно в желудочно-кишечном тракте), замедляют всасывание различных растворимых лекарств, способствуя тем самым более длительному и полному их местному действию.
Основной лекарственной -формой алтея, легко приготовляемой в домашних условиях, является настой (1:20) на холодной воде, извлекающей только слизь. Как отхаркивающее средство его принимают 5—6 раз в день по 1 столовой ложке при воспалениях глотки и гортани, бронхитах, воспалении легких и других заболеваниях органов дыхания. В такой же дозировке взрослые могут принимать настой при желудочно-кишечных расстройствах. Детям нужно давать настой чайными ложками.
Настой алтея применяют наружно для компрессов, припарок, клизм, в качестве полоскания. В народной медицине для этого готовят отвары из листьев или цветов алтея.
Фармацевтические фабрики выпускают готовые лекарственные формы из корня алтея — сухой и жидкий экстракты, используемые при тех же показаниях, что и настой. Кроме того, в заводских условиях делают алтейный сироп, используемый в аптеках для улучшения вкуса микстур и как средство, обладающее обволакивающими свойствами. Корень алтея входит в состав грудного чая.