Многолетнее травянистое растение из семейства сложноцветных (Сот- positae), с ползучим длинным корневищем. Стебли прямые, невысокие, густо покрыты чешуевидными буроватыми листьями, неветвистые, заканчиваются цветочной корзинкой. Прикорневые листья округло-сердцевидные, до 25 см в поперечнике, выемчато-зубчатые по краям, сверху зеленые, голые, снизу беловойлочные, сидят на длинных черешках. Они развиваются в конце мая—июне, после отцветания и увядания цветоносных стеблей. Цветочные корзинки до 2,5 см в диаметре, при плодах поникающие. Цветки желтые, двух тп- пов: с краю несколько рядов язычковых, в середпне — трубчатые. Плоды — цилиндрические семянки, снабженные хохолками. Цветет ранней весной, в марте—апреле, плоды созревают в мае — июне.
Распространено это растение в СССР повсеместно, за исключением Крайнего Севера, Дальнего Востока и пустынь Средней Азии.
Лечебное применение имеют прикорневые листья мать-и-мачехи. Они содержат до 2,6% горьких гликози- дов, в том числе туссилягин, слизь, органические кислоты, дубильные вещества, инулин, ситостерин, сапонины, следы эфирного масла, до 5,7 мг% коротина и 44 мг% аскорбиновой кислоты. Собирают листья в первой половине лета, в мае—июле, вручную обрывая листовые пластинки с частью черешка (не длиннее 5 см). Сушат на открытом воздухе, на чердаках или в проветриваемых помещениях, раскладывая тонким слоем на бумаге. Побуревшие и пятнистые листья выбрасывают, готовые к употреблению хранят в закрытых коробках или банках в сухом месте до 3 лет.
Мать-и-мачеха является старинным средством против кашля и удушья. Ее листья, обладающие выраженным отхаркивающим и мягчительным действием, широко применяют при лечении болезней дыхательных путей. Для этого берут 1 столовую ложку измельченных листьев на стакан кипятка и настаивают 30 минут. Пьют остуженный настой по 1 столовой ложке 4—6 раз в день. Отвар готовят из 15 г листьев на стакан воды и принимают по 1 столовой ложке 3—4 раза в день. Отвар листьев мать-и-мачехи в эксперименте проявляет, помимо всего прочего, спазмолитические свойства. Листья мать-и-мачехи входят в состав грудных и потогонных сборов.
В народной медицине листья часто применяют вместе с цветками. Причем народное применение мать-и-мачехи не ограничивается противоаст- матическпм и отхаркивающим действием. Отвары и настои принимают также при воспалительных заболеваниях желудочно-кишечного тракта и мочевыводящих путей, для возбуждения аппетита и улучшения пищеварения. Свежие листья прикладывают к ранам, язвам и фурункулам, а измельченные свежие или сухие листья —к нарывам, чтобы ускорить их созревание. Кашица из листьев применяется при груднице, против мозолей и др. Измельченные сухие листья курят при одышке и затрудненном дыхании.