Дерево из семейства березовых (Betulaceae), до 20 м высотой, с узкой яйцевидной кроной и стволом до 50 см в диаметре. Листья яйцевидные или широкозллинтические, на черешках. Цветки однополые, мелкие, собраны в сережки. Женские цветки без околоцветника, сидят по два в пазухах чешуй соцветия, которые к осени одревесневают, образуя короткую овальную темно-бурую «шишку». Мужские цветки с четырехчленным околоцветником, сидят по три в пазухах чешуй длинных сережек. Плоды — плоские односемянные орешки. Цветет в марте—апреле, плоды созревают в октябре, однако шишки раскрываются и семена разлетаются только в феврале—марте.
Обсеменившиеся шишки висят на дереве до весны.
Ольха серая растет в лесной и лесостепной зонах европейской части СССР, на Урале, в Западной Сибири, на Кавказе. Ольха — влаголюбивое дерево, она произрастает в долинах рек и ручьев, в подлеске влажных лесов, по берегам прудов и озер, часто занимает заброшенные пашни, образуя очень густые заросли. Наряду с ольхой серой заготавливают и применяют в медицине сырье ольхи клейкой, или черной [Alnus glutino- sa (L.) Gaertn.], которая распространена в тех же районах, что и ольха серая, но занимает еще более увлажненные места, и ольхи пушистой (А. hirsute Turcz.), распространенной в Сибири и на Дальнем Востоке.
Лекарственным сырьем являются женские соплодия — сережки, так называемые ольховые шишки. Они богаты дубильными веществами, в том числе таннином (около 2,5 %) и галловой кислотой (3,7%). Заготавливают шишки осенью и зимой, с октября по март, когда они полностью одревесневают. Для этого ножницами, секаторами, крючьями на длинных тестах срезают тонкие ветви и вручную обрывают или обрезают шишки, которые затем высушивают в теплом помещении или в печах. В солнечную погоду их можно предварительно подсушить на воздухе. Сухие шишки можно хранить до 4 лет. Удобнее всего заготовку ольховых шишек вести на лесосеках, когда спиливают деревья.
В медицине ольху используют при воспалениях тонкого и толстого кишечника. Благодаря вяжущим свойствам обычно применяемые настойка или водный настой ольховых шишок оказывают выраженное противопо- носное действие. Готовят настой из расчета 4 г шишек на стакан кипящей воды и принимают по '/lt; стакана 3—4 раза в день. Лекарство можно приготовить и по другому рецепту: залить 15 г шишек стаканом кипятка и кипятить в течение 15 минут. После процеживания и охлаждения его принимают по 1 столовой ложке 2—3 раза в день. Соплодия ольхи входят в состав желудочного проти- вопоносного чая. В народной медицине с противопоносными целями иногда используют настой из коры ольхи. Его готовят из 15 г сырья на стакан кипящей воды и принимают по 1 столовой ложке 3—4 раза в день. Иногда при лечении дизентерии в больницах используют в качестве дополнительного лечебного средства настойку из соплодий ольхи (по 25—30 капель 3—4 раза в день).
На фармацевтических производствах готовят сухой экстракт из соплодий ольхи — тхмелини. Его применяют в качестве противопоносного средства, в том числе при лечении дизентерии (по 0,5—0,6 г 3—6 раз в сутки в течение 3—5 дней).