Двулетнее травянистое растение из семейства подорожниковых, с пучком белых корней. Листья собраны в прикорневую розетку, широкояйцевидные, длиной до 20 см и шириной до 10 см, на длинных черешках. Цветки мелкие, невзрачные, собраны в узкий, цилиндрический густой колос, длиной до 25 см, которым заканчиваются безлистные цветоносы. Плод — коробочка. Цветет с мая до октября, семена поспевают в разное время.
Широко распространен по всей территории СССР. Для получения лекарственного сырья культивируется.
В медицине используют листья, которые содержат различные полисахариды (до 6,5%), слизь (до 11%), горькие и дубильные вещества, стероидные сапонины, гликозиды, органические кислоты, провитамин А, витамин С (аскорбиновую кислоту), витамин К, минеральные соли. Неповрежденные зеленые лпстья рвут с частью черешка в течение всего лета. Их промывают в воде и сушат, раскладывая тонким слоем на чистой подстилке, в защищенном от прямых солнечных лучей теплом помещении или в сушилках. После сушки побуревшие и заплесневевшие листья выбрасывают. Сырье годно к употреблению в течение 2 лет. Часть листьев отправляют на фармацевтические заводы в свежем виде.
Листья подорожника большого применяют в медицине в качестве отхаркивающего средства при бронхитах, коклюше, астме и других заболеваниях органов дыхания. В этих случаях обычно пользуются настоем, приготовляемым из 1 столовой ложки листьев на стакан кипятка. Настаивают его 15 минут; принимают по 1 столовой ложке 3—4 раза в день. В такой же дозировке настой употребляют и для лечения различных воспалительных заболеваний желудочно-кишечного тракта (гастриты, энтериты, энтероколиты, колиты). Особенно хорошее лечебное действие настоя отмечается при лечении гастритов с пониженной кислотностью желудочного сока и хронических колитов. Еще лучшие результаты наблюдаются при применении сока из свежих листьев. Его принимают по 1 столовой ложке 3 раза в день за 15—20 минут до еды. Сок из свежих листьев в смеси с соком из травы подорожника блошного, консервированный спиртом, выпускается фармацевтическими заводами для лечения желудочно-кпшечных заболеваний. В последнее время создан новый препарат из листьев подорожника большого — плантаглюцпд (выпускается в форме гранул), дающий хорошие результаты при лечении гипо- и ана- цидных гастритов и язвенной болезни желудка и двенадцатиперстной кишки с нормальной и пониженной кислотностью.
Популярно наружное примепепие водного настоя пли свежего сока из листьев подорожника большого как ранозаживляющих средств, обладающих благодаря наличию фитонцидов и антимикробным действием. Эти препараты подорожника способствуют быстрому очищению и заживлению различных ран и их широко применяют в виде примочек и промываний при ушибах, свежих порезах и ранениях, хронических язвах и рапах, свшцах, нарывах, фурункулах. При фурункулезе, гнойных ранах и т. п. эффективно применение хорошо промытых свежих листьев или предварительно размоченных в теплой воде сушеных листьев подорожника, накладываемых несколькими слоями в виде компресса. В качестве готового ранозаживляющего средства предложена 10%-ная мазь из листьев подорожника большого па персиковом масле и вазелине.