Мощное однолетнее растенпе из семейства сложноцветных (Сот- positae), со стержневой корневой системой, глубоко уходящей в почву. Стебель сильный, неветвящийся или слабоветвящийся, до 3 м высотой, заканчивается одной крупной корзинкой, иногда с более мелкими корзинками, сидящими на ветвях. Листья крупные, овально-яйцевидные, длиной до 30 см, на длинных черешках. Соцветие — крупная корзинка до 40 см в диаметре. Наружные цветки в корзинке ярко-желтые, язычковые, бесполые; впутреппие — более светлые, трубчатые, обоеполые. Плоды—крупные семянки. Цветет в июле i— августе, плоды созревают в августе—сентябре.
Подсолнечник возделывают в южных районах СССР как масличную, в более северных — как силосную культуру. В медицине используют краевые язычковые цветки, листья и подсолнечное масло. Цветки и листья собирают вручную в начале цветения. Листья выбирают зеленые, срывают их без черешков, выщипывают непоблекшие и неповрежденные вредителями цветки. Сушат сырье на открытом воздухе, на чердаке, в сараях, раскладывая тонким слоем на бумаге или мешковине, оберегая от прямого солнечного света, который обесцвечивает его. Сухие цветки и листья в сухом месте можно хранить 2 года.
Из корзинок обмолоченного подсолнечника получают пектин, который используют как основу для препаратов, предназначенных для лечения желудочно-кишечных заболеваний, а очищенное подсолнечное масло служит основой для различных масляных растворов, мазей, пластырей и др. В быту подсолнечное масло нередко применяют в качестве слабительного средства. Иногда из прожаренного масла делают повязки при ожогах. Кроме того, его рекомендуют для профилактики и лечения атеросклероза. Противосклеротическое действие подсолнечного масла обусловлено содержащимися в нем ненасыщенными жирными кислотами.
Из сухих листьев и краевых цветков готовят спиртовую настойку, которую употребляют в качестве горечи для улучшения аппетита (по 1 чайной ложке перед едой 2—3 раза в день). Раньше такую настойку употребляли и при малярии. Для повышения аппетита можно пользоваться также настоем цветков подсолнечника: 1 столовую ложку краевых цветков заваривают как чай в стакане кипятка и принимают по полстакана за 30 минут до еды.