Высокое дерево из семейства ивовых (Salicaceae), с широкой или узкопирамидальной кроной, с круглыми или слегка угловатыми ветвями. Листья очередные, округлотреугольпые или ромбические, до 8 см длины и такой же ширины, голые, молодые листья клейкие. Деревья двудомные. Цветки мелкие, невзрачные, собраны в сережки. На женских экземплярах сережки до 12 см длины, на мужских—6—10 см. Плоды—коробочки до 1 см длины, с многочисленными мелкими семенами, снабженными летучками. Цветет в марте—мае, плоды созревают в апреле—июне.
Тополь черный распространен по речным долинам европейской части СССР, Кавказа, Средней Азии, Западной Сибири. Широко разводится во всех районах СССР в городах и селах как быстрорастущая древесная порода. В южных районах большое распространение имеет пирамидальная форма осокоря, выделяемая иногда в самостоятельный вид —тополь пирамидальный (Populus pyramida- lis Roz.).
В медицине используют листовые почки тополя. Они содержат до 0,7 % эфирного масла, а также дубильные вещества, органические кислоты, малоизученные гликозиды. Собирают почки рано весной, в марте—апреле, когда они только начали распускаться, но еще достаточно твердые. Для этого срезают тонкие ветви тополя и обрывают с них почки вручную. Почки клейкие и душистые, их провяливают в проветриваемых помещениях или на чердаках и досушивают на солнце, раскладывая тонким слоем на чистой подстилке.
Тополевые почки применяют в народной медицине как успокаивающее и антимикробное средство. При повышенной нервной возбудимости принимают настой почек (1:10) по 1—2 столовых ложки 3—4 раза в день. Настои почек принимают внутрь также в качестве жаропонижающего и противоревматического средства. Их можно использовать при некоторых болезнях и для наружного применения. Однако чаще с этой целью употребляют тополевую мазь. Ее приготавливают из 1 части экстракта и 8 частей свиного жира. Тополевая мазь обладает вяжущим, противовоспалительным действием и применяется при сильном кожном зуде, ожогах, хронических язвах, ранах, воспаленных геморроидальных узлах, а также при болях в воспаленных суставах. Иногда настой тополевых почек или молодых ароматных листочков используют для успокаивающих ванн. Семена тополя («тополевый пух») можно использовать в качестве перевязочного материала, заменяющего вату. Эфирное масло из тополя применяют в парфюмерной промышленности, например, для отдушки мыла.