Травянистое растение. Число стеблей у люцерны зависит от возраста и условий произрастания. Стебли прямые, восходящие или лежачие. Листья тройчатые. Листочки сидят на коротких ножках, средний — на более длинной. Окраска листьев от светло-зеленой до темно-зеленой, листья голые или с нижней стороны опушенные, отчего приобретают сероватый оттенок.
Цветок имеет зеленую пятизубчатую чашечку с заостренными чашелистиками. Венчик мотылькового строения: два нижних сросшихся лепестка образуют лодочку, два боковых — свободные, называются веслами, или крыльями, пятый, самый крупный верхний лепесток — флагом, или парусом. Цветок люцерны обоеполый, имеет пестик и десять тычинок, из них девять сросшихся образуют колонку, десятая — свободная. Плод — боб различной формы. Количество семян в нем сильно варьирует и зависит от вида люцерны. Семя люцерны состоит из толстой оболочки и заключенного в ней зародыша. Оболочка нередко бывает твердой, такие семена долго не набухают, медленно прорастают.
Некоторые ученые утверждают, что люцерна как культурное растение начала свой триумфальный путь от Монголии через оазисы Центральной и Средней Азии и далее в Средиземноморье. Затем арабы занесли люцерну в Испанию, оттуда она быстро распространилась в Италию и Грецию.
В СССР в культуре люцерна используется в небольшом количестве видов: посевная, обыкновенная, желтая серповидная и голубая.
Люцерна распространена и освоена в лесостепи Украины, центрально-черноземной полосе, Поволжье, в Западной и Восточной Сибири, Якутии и других районах.
ХИМИЧЕСКИЙ СОСТАВ. Трава люцерны содержит белки (до 21%), аминокислоты, амины, липиды (до 4,7%), стерины, крахмал, пектиновые вещества, моно- и олигосахариды (стахиоэа, седогептулоза, вербаскоза и др.), каротиноиды (0-каротин, нео-р-каротин, криптоксантин, зеаксантин, виолаксантин, флавоксантин), тритерпеновые сапонины, карбоновые и фенолкарбоновые кислоты (малоновая, диоксималоновая, кетоглутаровая, синаповая, феруловая, о- и п-кумаровые), флавоноиды (трицин и др.), изофлавоны, витамины В2, К, токоферолы и биотин; в цветках найдены антоцианы (мальводин-, дельфинидин-, петунидин-
  1. диглюкозид), цианидин, лейкоцианидин, а в семенах — флавоноиды.

ПРИМЕНЕНИЕ. Люцерна находит ограниченное применение в народной медицине в качестве успокаивающего средства. В эксперименте установлена антигонадотропная активность препаратов люцерны. Люцерна является прекрасным медоносом и одной из лучших кормовых трав, введенных в культуру и возделываемых в многочисленных сортах.