Дерево достигает 15—18 м высоты, с раскидистой шаровидной кроной, иногда плакучей. Побеги двух типов: вегетативные удлиненные, с крупными листьями меньшей величины. Листья — изменчивой формы, цельные, симметрично- или несимметрично-лопастные, число лопастей 3—11, разрезанных в разной степени. Соплодия до 4 см длиной, цилиндрические, конические или округлые, белые, желтые, розовые, сочные, приторно-сладкие, в зрелом состоянии легко опадающие.
В диком виде обитает в Китае и Корее. Культивируется во многих странах. В СССР основными районами выращивания являются Средняя Азия и Закавказье, возделывают шелковицу и на Украине, в Молдавии.
ХИМИЧЕСКИЙ СОСТАВ. В плодах шелковицы обнаружено до 20 % сахаров (глюкоза, мальтоза, сахароза и фруктоза), кислоты (яблочная, лимонная), эфирное масло.
В листьях найдены витамины — тиамин, рибофлавин, пиридоксин, пиридоксинамин, никотиновая кислота; стерины — $-ситостерин, пальмитиновая, фумаровая кислоты; оксикумарин. Методом газовой хроматографии обнаружены эвгенол, фенол, гваякол, метилсалицилат.
ПРИМЕНЕНИЕ. В китайской медицине применяются все части растения. На острове Ява настой из молодых листьев рекомендуют кормящим матерям. Используются плоды в пищевых целях, для изготовления сиропа, из высушенных соплодий готовят муку. Вследствие высокой сахаристости мука очень гигроскопична и при хранении в недостаточно сухом помещении слеживается в твердую массу. Высушенные соплодия шелковицы вкусны и заменяют сахар, хранятся долгое время.
В народном хозяйстве листья шелковицы используют как корм для шелкопряда, луб — для приготовления картона, бумаги, веревок, краски для ковров.