До настоящего времени нет четкого определения этого понятия. Так, ряд исследователей рассматривают ПР лишь как профилактику перенашивания беременности (т. е. при отсутствии медицинских показаний), когда плод и родовые пути достигли полной зрелости, а спонтанная родовая деятельность не начинается. Искусственное родовозбуждение при беременности высокого риска для матери и плода (т. е. при наличии медицинских показаний) предлагается рассматривать как «индуцированные роды» (при этом гестационный срок не регламентируется). Кроме того, существуют термины «элективные роды», «роды по расписанию».
ПР определяют как своевременное родоразрешение в дневное время с учетом «зрелости» шейки матки с наличием мониторного контроля за состоянием плода, сократительной деятельностью матки, при оптимальных условиях организации работы родильного блока, проводимое как при наличии медицинских показаний (высокая степень перинатального и материнского риска), так и лишь в качестве профилактики перенашива- ния беременности. ПР включают дородовую подготовку, плановое родовозбуждение и управляемое ведение родов.
ПР входят в рамки концепции активного ведения родов. Действительно, одним из основных факторов, приводящих к неблагоприятному исходу родов, являются аномалии родовой деятельности. Поэтому ПР, проводящиеся при подготовленных родовых путях, монитор- ном контроле за сократительной деятельностью матки, управляемом и дифференцированном введении утеро- тонических средств, часто рассматривают как меру профилактики слабости родовой деятельности, затяжного течения родов.

Считается, что улучшение качества акушерской помощи сказывается на снижении перинатальной заболеваемости и смертности прежде всего доношенных новорожденных, поскольку в экономически развитых странах не более четверти всех случаев перинатальной гибели приходится на долю доношенных новорожденных.
В этой связи многие исследователи выделяют основную, глобальную цель проведения программированных родов — снижение перинатальных потерь именно при доношенной беременности (особенно при наличии экс- трагенитальной и акушерской патологии) благодаря оптимизации продолжительности родового акта, решению ряда организационных проблем.