Просо относится к числу древнейших сельскохозяйственных культур. Зерна его были обнаружены при раскопках поселений IX—VIII вв. до н. э.
Этим же временем датируются и найденные остатки хлеба, выпеченного из просяной муки. В древности культура была широко распространена в Азии и в Европе из-за своей неприхотливости. У кочевников-монголов с давних времен просо являлось единственным хлебным растением. Просяной хлеб и пшенная каша были основными продуктами питания у кочевников Зауралья, ногайских и крымских татар, черкесов и других народностей Кавказа. Долгое время просо сохраняло свое значение как пищевое растение. В европейских странах эта роль проса стала уменьшаться в Средневековье в связи с широким введением в культуру других растений — картофеля, кукурузы, гречихи. В настоящее время основные посевы проса сосредоточены в странах Азии и Африки.
На химический состав зерна значительно влияют сортовые особенности и условия выращивания и поэтому данные о нем различны, а порой противоречивы. По биологической ценности белки проса сравнимы с белками пшеничной муки, кукурузы, фасоли, арахиса. Из числа незаменимых аминокислот в них содержится больше, чем в зерне других зерновых культур, лейцина и метионина. По количеству жира просо уступает лишь овсу, а по относительному содержанию линолевой кислоты даже превосходит его. Поскольку масло проса состоит в основном из непредельных жирных кислот, оно неустойчиво при хранении и быстро прогоркает. Из всех крупяных культур просо имеет наименьшие зерна крахмала, которые легко осахариваются. В зерне в большом количестве присутствуют фосфор, цинк, йод, калий, натрий, магний, бром, а витаминов В, и В2 в нем в 2 раза больше, чем в пшенице и ржи.
Из проса вырабатывается пшено—продовольственная крупа, обладающая хорошими вкусовыми качествами, но при длительном хранении приобретающая горьковатый привкус. Пшено по содержанию белка и жира превосходит ячневую, перловую, гречневую крупы. По калорийности оно приравнивается к гречневой и рисовой крупам, однако по питательной ценности уступает им. Из пшена готовят каши на воде и молоке, запеканки, котлеты или биточки, крокеты, крупеники и супы. Пшенная каша с давних времен является составной частью армейского провианта. Приготовление ее на молоке повышает пи-' щевые и биологические свойства пшена и улучшает.! его усвояемость.