Однолетнее растение. Образует по длине стебля боковые побеги, которые могут давать дополнительный урожай листьев. Высота табака 1—1,5 м и более. Стебель округлый, прямой. Листья дельные.
преимущественно овальные. Цветки собраны в метельчатое соцветие на верхушке стебля. Венчик преимущественно розовый, реже красный, иногда белый. Чашечка пятизубчатая, менее чем на одну треть покрывает трубочку венчика. Плод — коробочка многосемянная, двустворчатая, коричневая. Семя неправильной округло-овальной формы, с ячеистой шероховатой поверхностью, буровато-коричневой окраски, мелкое.
Родина табака — Южная Америка, где его применяли для курения и лечебных целей свыше двух тысяч лет назад.
В России табак начали потреблять в конце XVI века.
В культуру он был введен гораздо позже. В XVIII столетии табаководство получило широкое развитие в южных районах России, особенно на Украине и в Крыму, в начале XIX века — в Бессарабии. Со второй половины прошлого столетия выращиванием табака стали заниматься на Северном Кавказе (Кубань), на Черноморском побережье и в Закавказье.
После Великой Октябрьской социалистической революции с быстрым ростом табачной промышленности стали значительно расширяться посевные площади этой культуры. Появились новые табаководческие районы — Казахстан, Средняя Азия, Азербайджан, Армения и др.
Табак возделывается для сбора листьев, которые в высушенном виде служат сырьем для изготовления папирос, сигарет, сигар, крошеного трубочного, нюхательного, жевательного табака.
ХИМИЧЕСКИЙ СОСТАВ изменяется с возрастом и ярусностью листьев табака, в зависимости от ботанических особенностей, под влиянием почвенных, климатических и агротехнических условий.
В состав табака входят азотистые вещества, углеводы, органические кислоты, ароматические и пектиновые вещества, минеральные соли и прочие. Азотистые вещества представлены разнообразными соединениями: алкалоидами, белковыми веществами, амино-, амидо- соединениями, азотнокислыми солями, аммиаком и др.
Главным алкалоидом является никотин. В небольших количествах (десятые или сотые процента) содержатся так называемые сопутствующие алкалоиды: норникотин и анабазин.
Никотин содержится во всех частях растения, кроме зрелых семян. Больше всего его накапливается в листьях. Содержание никотина в листьях может доходить до 6 %. Среди органических кислот найдены яблочная, лимонная, щавелевая, хлорогеновая. В небольших количествах в табаке содержатся муравьиная, уксусная и масляная кислоты, имеются следы янтарной, фумаровой, кофейной, хинной и других кислот.
Влияние органических кислот на качество табака пока не совсем выяснено.
Душистость его в основном зависит от присутствия эфирных масел, ароматичность — от наличия смол. Эфирных масел содержится дат 1,5 %. Среднее содержание смол — 6 %. Состав эфирных масел и смол изучен слабо. В листьях табака обнаружены ароматические соединения — флавоноиды (главным образом производные кемпферола и кверцетина), кумарины (скополин), фенолкарбоновые кислоты (кофейная, хлорогеновая) и другие вещества.
В табаке много минеральных (зольных) веществ: среднее содержание золы 11 %: в состав ее входят калий, натрий, кальций, магний, железо, марганец, фосфор, сера, хлор, кремний. Иногда находят незначительные количества меди, алюминия, лития, титана, цезия, йода и др. К прочим составным веществам относятся (в % на абсолютно сухой табак) полифенолы — 4, глюкозиды — 1J5, лигнин — 16, парафины — 0,5, инозит — 0,5, пектиновые вещества — 11.
ПРИМЕНЕНИЕ. Листья табака используют для получения лимонной и никотиновой кислот. В ветеринарии табак иногда применяют для лечения чесотки и в борьбе с паразитозами. Нередко используют его как инсектицид в сельском хозяйстве, хотя на крупных плантациях вместо табачного экстракта пользуются более дешевым анабазин- сульфатом.
Главная составная часть табака—никотин—очень сильный яд. Это бесцветная маслянистая жидкость с неприятным запахом, жгучая на вкус, растворяется в воде, спирте, эфире; легко всасывается слизистыми оболочками рта, носа, бронхов и желудка.
Под действием никотина в капиллярах замедляется ток крови. Сосуды судорожно сокращаются во время курения и в течение получаса после него. Раздражаются надпочечники, в кровь выделяется адреналин — вещество, которое сужает сосуды, повышает кровяное давление. Тяжелые желудочные заболевания — язва, гастрит — нередко являются последствиями курения. Табачный дым снижает, а иногда и совсем лишает человека аппетита. Никотин пагубно влияет на зрение и слух. Курящие люди чаще заболевают туберкулезом, раком легких.