"Я ощутил спазмы в груди, ее сдавило, словно тисками, дыхание перехватило, а в сердце словно гвоздь забили. Бросился в больницу, а там сказали, что "ничегоу меня не находят". Но симптомы были так реальны... Я уверен, врачи просто прозевали что-то серьезное, вроде сердечного приступа".
Фрэнк
Страдающие приступами паники обычно спрашивают, реальны ли симптомы или же только "кажутся" им. Чтобы понять, давайте сперва разберемся, что такое нормальная "реакция на стресс". Потрясение или опасность вызывает страх у любого из нас. Представьте свою реакцию, когда автомобиль на большой скорости заворачивает за угол прямо перед вашим носом, когда вы переходите через улицу. Или перед вами неожиданно захлопывают двери. Вы резко настораживаетесь; по телу бегут мурашки, сердце стучит, словно отбойный молоток, вас даже может начать трясти. Вы подскакиваете, вскрикиваете или ругаетесь. Это - нормальная реакция "дерись или удирай", которая помогает нам защищаться в случае опасности. Управляют этой реакцией нервные центры глубоко в мозгу. Эти же центры управляют и вегетативной нервной системой (обеспечивающей непроизвольную, или "автоматическую" реакцию), которая, в свою очередь, управляет нашими внутренними органами и железами. Вегетативная нервная система срабатывает незамедлительно, едва лишь мозг получает сигнал опасности из внешнего мира. Реакция наступает мгновенно, без всякого нашего сознательного участия. Получив от соответствующих нервов сигнал тревоги, сердце начинает сокращаться быстрее, то есть пульс учащается, мышцы грудной клетки сжимаются, то есть учащается дыхание, а потовые железы выделяют в кожу больше своего секрета, то есть пота. Вегетативная нервная система активизирует и работу желез внутренней секреции, которые начинают выбрасывать в кровь больше гормонов, в частности, адреналина. Гормоны, наполняя мышцы кровью, одновременно насыщают ее сахаром, "накачивают" вас энергией и готовят тело к ускоренной реакции: защитить себя или убежать.

Такая реакция "дерись или удирай" присуща всем, жизненно необходима и, в случае опасности, спасает нам жизнь. Связанные с нею физические ощущения вызваны физиологическими изменениями и проходят вскоре после того, как исчезает непосредственная угроза. При паническом же неврозе она возникает в неподходящее время и в неподходящем месте, когда и угрозы-то никакой нет. Возможно, у некоторых понижен порог "запуска" или же медленнее срабатывает механизм отключения этой реакции. Свойства темперамента, наподобие привычной склонности к беспокойству, вкупе со стрессом, продолжающимся достаточно долго, способны до такой степени усилить физическое напряжение вашего тела, что оно начинает функционировать буквально на "пороге запуска". А уж тогда реакция "дерись или удирай" включается и при любом малозначительном происшествии, вызывая панику. Поскольку, как мы видели, люди чувствительные, легкоранимые чаще других считают неприятные эпизоды или физические ощущения угрожающими для себя, то и ложный "сигнал тревоги", который поступает в мозг и вызывает реакцию "дерись или удирай", у них продолжительнее, чем у других. Именно тогда, когда эта реакция срабатывает в обстоятельствах несоответствующих, пусть и стрессовых, но не угрожающих, и возникают симптомы приступа паники. Сама-то по себе реакция "дерись или удирай" - механизм вполне обычный и полезный, предназначенный для защиты нашего тела от опасности. Поэтому у людей здоровых физические симптомы паники, хоть и пугающие, впрямую здоровью не угрожают. Понимать это крайне важно, ибо одним из сильнейших страхов, что одолевают больного, является страх, как бы урон здоровью не нанесли сами приступы.
Нервная система и механизм страха
Тому, что происходит в мозгу непосредственно перед и во время сильнейшего приступа страха и паники, посвящено множество разнообразных исследований. Как известно, существуют химические вещества, называемые "нейротрансмиттерами", которые передают информацию от одного нерва в мозгу к другому. Предполагают, что некоторые из этих веществ крайне важны как раз для тех нервов, что передают именно "сообщения", содержащие страх, тревогу и беспокойство. Пока еще до конца неясно, как конкретно эти "вестники" действуют на больных неврозом страха, но одно известно точно: многие из лекарственных препаратов, которыми лечат невроз страха (см. главу 4), изменяют характер действия этих нейротрансмитгеров или характер реакции нервных окончаний на "сообщение". Если и есть различие между нервной системой больных и здоровых, то очень тонкое, возможно, связанное с точным балансом этих веществ и их воздействием на определенные участки мозга. Иными словами, обычное обследование (рентген или сканирование мозга) у больных паническим неврозом никаких отклонений не показывает. Если же отклонения все-таки имеются, значит, основное заболевание человека не панический невроз, а какой-нибудь редкий физический недуг, порой по симптомам похожий на панику. (Примечание: для простоты мы в дальнейшем будем называть симптомы, лишь напоминающие панику (страх, тревогу, беспокойство) симптомами "паники" ("страха", "тревоги", "беспокойства").)