Многолетнее травянистое растение из семейства гречишных (Polygonа- сеае), со змеевидно изогнутым корневищем, от которого отходят многочисленные тонкие корни. Стебли прямые, неветвящиеся, высота их до 1 м. Листья продолговатые или продолговато-ланцетные; прикорневые крупные, на длинных черешках; стеблевые значительно мельче, на более коротких черешках, снабжены раструбами, обнимающими стебель. Цветки мелкие, с простым пятичленным околоцветником бледно-розового цвета, собраны в плотные, колосовидные, цилиндрические соцветия длиной до 6 см. Плод — трехгранный коричневый орешек. Цветет в мае — июне, плоды созревают в июне — июле.
Горец змеиный — очень распространенное растение, встречается в лесной и лесостепной зонах европейской части СССР и Сибири. Растет на сырых лугах, травянистых болотах, в разреженных лесах, на лесных опушках и полянках, среди кустарников. Вместе с горцем змеиным заготавливают сырье и используют в медицине другие близкие виды, являющиеся полноценными заменителями: горец мясокрасный (Р. carneum С. Koch) — широко распространен на субальпийских лугах Кавказа; горец красивый [Р. nitens, (Eisch. et Mey.) V. Petr.] — распространен в горах Восточного



Казахстана и Средней Азии; горец эллиптический (Р. ellipticum Willd.) — распространен в северных районах; горец утончающийся (Р. at- tenuatum V. Petr.) — встречается в Восточной Сибири и на Дальнем Востоке; горец Регеля (Р. regelianum Кош.) — распространен на Дальнем Востоке,
Лекарственное применение имеют корневища горца. Они содержат до 25% дубильных веществ, красящие вещества, витамин С, провитамин А. Заготовку сырья ведут во второй половине лета и осенью, в августе — октябре. Корневища выкапывают лопатами, тщательно отряхивают, промывают, очищают ножами от стеблей, листьев и корней, разрезают на куски длиной до 10 см и высушивают. Сушат их обычно при хорошей погоде на открытом воздухе или в хорошо проветриваемых помещениях, при необходимости досушивают в печах или сушилках. Сухое сырье бывает без запаха, имеет сильно вяжущий вкус и буровато-розовый цвет на изломе. Срок хранения 2 года.
Медицинское применение корневищ обусловлено наличием в них большого количества дубильных веществ, благодаря чему препараты из них обладают сильным вяжущим действием. Для домашнего лечения удобнее всего пользоваться отваром из корневищ (1:10). Его назначают при острых и хронических воспалительных заболеваниях кишечника, прежде всего при колитах. Как противопо- носное средство отвар принимают по 1 столовой ложке 3 раза в день. Он полезен при маточных и других внутренних кровотечениях. При воспалении слизистой оболочки рта, особенно десен, отвар применяют наружно. Для смазывания десен в аптеках по рецепту врача из травы змеевика могут приготовить жидкий экстракт, действие которого аналогично отвару. Корневища змеевика входят в состав вяжущих желудочных чаев.
В народной медицине отвары из корневищ змеевика употребляют внутрь при дизентерии, желудочных и других внутренних кровотечениях, воспалениях желчного и мочевого пузырей и наружно в виде примочек при лечении кровоточащих ран и язв. Корневища змеевика используются в кожевенной промышленности для дубления кож.